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Parlons science : où les baleines préfèrent-elles nager?

Les élèves de 4e et 5e années de Mme Marcakis, école primaire South Meridian de Surrey, en Colombie-Britannique veulent savoir : est-ce que les baleines préfèrent nager à la surface ou au fond de l’océan?

Sperm whale (Physeter catodon); Sri LankaUn cCachalot adulte avec un veau âgé de 1 ou 2 jours © Hal Whitehead / WWF-Canon

Nous avons demandé à Bettina Saier, directrice du programme Océans du WWF-Canada, de se jeter à l’eau et de nous proposer une réponse.

La durée et la profondeur des plongées des baleines sont fonction de l’espèce… et il existe près de 90 espèces de baleines, dauphins et marsouins!

Les baleines à fanons – appelées ainsi en raison des fanons dont elles sont équipées et qui servent à filtrer la nourriture – telles que la baleine bleue et le rorqual à bosse, ne plongent généralement pas à plus de 100 mètres de profondeur. Pourquoi? Parce qu’elles se nourrissent de plancton et de bancs de petits poissons, qui ont tendance à se tenir plus près de la surface.

Les baleines à dent, comme le cachalot et le béluga, doivent plonger plus en profondeur pour trouver leur nourriture, car ils préfèrent les poissons vivants en profondeur et les invertébrés comme le crabe, la pieuvre, le calmar et la palourde. Dernièrement, des chercheurs ont localisé une baleine à bec à près de 3 000 mètres sous la surface au large de la Californie! Dans les Maritimes, une zone marine très importante appelée Le Gully abrite la baleine à bec commune, qui est un des mammifères marins qui plonge le plus en profondeur.

Bien qu’elles vivent dans l’eau, les baleines respirent l’air comme nous et doivent remonter régulièrement à la surface pour prendre un bon grand bol d’air. Après avoir plongé en profondeur, les baleines passent souvent un moment – une heure ou davantage – proche de la surface pour récupérer de leur plongée dans le fond de l’océan… un peu comme nous aimons nous reposer quelques heures sur le divan après un après-midi passé à jouer dehors!